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No. 498

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January 11, 2003

Venezuela Crisis Complicates Iraq Situation, Experts Say

By JAMES DAO and NEELA BANERJEE


W ASHINGTON, Jan. 10 — The crisis in Venezuela is creating major new complications for the Bush administration's campaign to oust President Saddam Hussein of Iraq, causing oil shortages that would probably make a Persian Gulf war more costly to the economy than once anticipated, American officials and industry experts said.

The 40-day strike has virtually shut down Venezuela's oil industry, the fifth-largest in the world, and proven more difficult to resolve than the administration expected, the officials said.

Efforts to end the stalemate between President Hugo Chávez and his opponents have been hamstrung not only by the intransigence of both sides in Venezuela, but also mistrust toward American diplomats, the officials added.

Venezuela has for decades been one of the most dependable sources of petroleum for the United States, where industry analysts say the strike has already hurt some refineries and driven up the retail price of gasoline by at least a dime a gallon.

Those shortages will only worsen, and prices continue to rise, if the United States attacks Iraq, they predicted. That means that war in the Persian Gulf could prove more costly to the American economy than had been projected if the Venezuelan standoff is not ended soon.

For that reason the Bush administration has been debating plans to release oil from the Strategic Petroleum Reserve, which contains nearly 600 million gallons of crude. For now, though, the White House has decided to defer those plans, mainly to keep oil available in case of war in Iraq, administration officials said.

"A few months ago everybody thought that if we went to war in Iraq oil wouldn't be a major problem, because there was enough spare capacity to make up for lost Iraqi oil," said Larry Goldstein, president of the Petroleum Industry Research Foundation Inc., a research organization. "But no one then was contemplating lost Venezuelan oil."

"Now," he said, "we won't have enough spare capacity to take care of both those events."

The crisis could be compounded if President Chávez follows through on a proposal to split the government-owned oil company, Petróleos de Venezuela S.A., into two parts and restructure its central offices.

American officials say Mr. Chávez's true goal is to install political loyalists in place of the union leaders and senior managers at the oil company, known as PDVSA, who have joined the strike.

The result could be a more pliable but less efficient company that produces less oil than the roughly three million barrels a day that Venezuela produced before the strike, officials and experts said. That could leave the United States even more dependent on Middle Eastern oil, the experts said.

"Petróleos is one of the few state-owned oil companies in the OPEC group that approximates a normal integrated major oil company," said Leonidas P. Drollas, chief economist with the Center for Global Energy Studies in London. Echoing other industry analysts, Mr. Drollas added, "To break it up into anything sounds obviously politically motivated."

The Bush administration, acknowledging the growing danger from the Venezuelan strike, has stepped up its efforts to calm the oil markets, lobbying major oil exporters to increase production. At a meeting in Vienna this weekend, the Organization of the Petroleum Exporting Countries is expected to vote to increase production by 8.7 percent, or nearly two million barrels a day, officials said.

The United States is also working with Mexico, Brazil and the Organization of American States to cobble together a coalition of South American governments to broker a truce. Diplomats working on the crisis are worried that the O.A.S., which has spearheaded negotiations, lacks the influence to persuade Mr. Chávez to consider concessions.

That will be a topic of discussion when foreign ministers and heads of states from Latin American countries gather in Quito next week for the inauguration of Ecuador's new president.

But senior Venezuelan officials have already expressed suspicions about the administration's intentions.

"We trust that the United States will not take a stand that will divide this country into pro-Americans and anti-Americans," Venezuela's foreign minister, Roy Chaderton, said in an interview. "We want them to respect that this is a democratically elected government."

The Venezuelan Constitution allows for a recall vote halfway through a president's term, which in Mr. Chávez's case would be August. The opposition has said that is too late.

The Constitution could be amended by the national legislature to allow for earlier elections, but Mr. Chávez has rejected that idea. A third option would be a nonbinding referendum on Mr. Chávez's popularity in February. The opposition is proceeding with plans for one, but Mr. Chávez has challenged its constitutionality.

American officials say they do not care which electoral option is accepted, as long as an agreement is reached that ends the violent confrontations that have been occurring and allows renewed oil production.

"This is an incredibly important moment in Venezuelan history," a senior State Department official said. "Things are happening now that are going to affect Venezuela for decades: its energy relationship with the United States, the structure of PDVSA, the integrity and credibility of its democratic institutions — all of these things are at stake."

But many Latin American experts say the administration's efforts have been too little, too late. They contend that the Bush administration, distracted by Iraq, allowed Venezuela's problems to fester.

Others say the administration committed two blunders last year that have hurt its credibility with Mr. Chávez and other Latin American leaders: in April, by appearing to endorse an attempted coup against the Chávez government, and in December by briefly joining the opposition's call for early elections.

In addition, the State Department's Latin America desk has been leaderless through much of the strike. The last assistant secretary of state for Western Hemisphere affairs, Otto J. Reich, was reassigned in November after his temporary appointment expired. The White House intends to nominate Roger F. Noriega, the representative to the Organization of American States, to replace him.

"There is no one at the wheel here," asserted Moisés Naím, the Venezuelan who is the editor of Foreign Policy magazine.

Some oil analysts argue that the administration should have moved faster to stabilize the oil market. Those analysts, along with some members of Congress, have urged the administration to release oil from the Strategic Petroleum Reserve.

Even a relatively modest "loan" of 20 million to 30 million barrels to American refineries would stabilize prices and ease short-term disruptions, giving the OPEC countries time to ramp up production. It typically takes 30 to 45 days for Persian Gulf oil to reach the United States.

The impact of the Venezuelan crisis has been widely underestimated by officials and consumers, oil experts said. Venezuela once exported 2.7 million barrels a day, 1.5 million barrels of that going to Untied States, or about 14 percent of America's crude oil imports.

Now, Venezuela says it is producing about 600,000 barrels a day, though outside experts estimate the volume at less than 400,000 barrels.

That means that more than two million barrels a day of Venezuelan crude have been removed from the global market, making this the worst disruption in supply since the Persian Gulf war of 1991, experts said.


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Enero 11, 2003

Crisis en Venezuela complica la Situación
en Iraq, dicen Expertos.

Por: JAMES DAO y NEELA BANERJEE

Traducido por: Jutta Schmitt
 
 
WASHINGTON, Enero10. -- La crisis en Venezuela está creando nuevas complicaciones de gran magnitud para la campaña de la administración Bush de derrocar a Saddam Hussein en Iraq, causando una escasez de petróleo que muy probablemente haría aún más costoso una guerra en el Golfo Pérsico para la economía estadounidense, de lo que inicialmente se anticipó, dijeron funcionarios americanos y expertos industriales.  
 
El paro de 40 días ha literalmente cerrado la industria petrolera de Venezuela, la quinta más grande del mundo, que ha probado ser más dificultoso de resolver que la administración expectaba, dijeron los funcionarios.
 
Esfuerzos para ponerle fín al empate entre el presidente Hugo Chávez y sus oponentes han sido estrangulados no sólo por la intransigencia de ambas partes en conflicto en Venezuela, sino por la desconfianza hacia diplomáticos estadounidenses, añadieron los funcionarios.
 
Durante décadas, Venezuela ha sido una de las más estables fuentes de suministro de petróleo para los EE.UU., donde, como aseveran analistas industriales, el paro ya ha afectado unas refinerías y ha impulsado al alza el precio al detal de la gasolina por lo menos unos diez centavos por galón.
 
Esta escasez sólo va a empeorar y los precios continuarán incrementando si los EE.UU. atacan a Iraq, predecieron los funcionarios. Esto quiere decir, que la guerra en el Golfo Pérsico podría resultar ser más costosao para la economía norteaméricana que lo proyectado, si no llega a un pronto final el empate Venezolano.
 
La administración Bush ha venido debatiendo planes para liberar petróleo de la Reserva Estratégica Petrolera, que contiene casí 600 millones de galones de crudo. Por ahora sin embargo, la Casa Blanca ha decidido de postponer estos planes, primordialmente para garantizar la disponibilidad de las reservas petroleras en caso de una guerra contra Iraq, dijeron funcionarios de la administración.
 
"Hace un par de meses todo el mundo pensaba que si ibamos a ir a la guerra contra Iraq, el petróleo no constituiría un problema mayor, porque había la suficiente capacidad de reserva para compensar la pérdida de petróleo Iraquí", dijo Larry Goldstein, presidente de la Fundación Investigación Industria Petrolera Inc., una organización de investigación. "Pero entonces nadie estaba considerando una pérdida de petróleo Venezolano."
 
"Ahora", dijo, "no vamos a tener esta capacidad de reserva para poder ocuparnos de ambos escenarios."
 
La crisis podría agravarse si el presidente Chávez sigue sin detenerse a una propuesta de dividir la industria petrolera, Petróleos de Venezuela, en posesión del Estado Venezolano, en dos partes y de reestructurar sus oficinas centrales.
 
Funcionarios americanos dicen, que el verdadero objetivo del Sr. Chávez es el de reemplazar los líderes sindicalistas y los directivos de la nómina mayor quienes se han sumado al paro en la companía petrolera PDVSA, por personas políticamente leales al gobierno.
 
El resultado podría ser una companía más dócil pero menos eficiente, que produce menos petróleo que los aproximadamente tres milliones de barriles diarios que Venezuela ha producido antes del paro, dijeron funcionarios y expertos. Esto podría dejar a los EE.UU. hasta más dependiente del petróleo proveniente del Oriente Medio, dijeron los expertos.
 
"Petróleos (de Venezuela) es una de las pocas companías petroleras nacionalizadas dentro del grupo OPEP que es comparable a una mayor companía petrolera integrada normal," dijo Leonidas P. Drollas, economista jefe en el Centro de Estudios de Energía Global en Londres. Haciendose éco de demás analistas industriales, Mr. Drollas añadió, "Romperla y convertirla en cualquier cosa, obviamente suena a motivación política."
 
La administración Bush, reconociendo el creciente peligro proveniente del paro Venezolano, ha incrementado esfuerzos para calmar a los mercados petroleros, haciendo presión para que los mayores exportadores aumenten su producción. En una reunión en Viena este fín de semana, se espera que la Organización de Países Exportadores de Petróleo vote a favor del incremento de la producción por un 8.7 por ciento, equivalente a un aumento de casí dos millones de barriles diarios, dijeron funcionarios.
 
Los EE.UU. también está trabajando con México, Brazil y la Organización de Estados Americanos para aglutinar como sea una coalición entre gobiernos sudaméricanos para negociar una tregua. Diplomáticos que trabajan sobre la crisis están preocupados de que la OEA, que está adelantando las negociaciones, carece de influencia para como persuadir al Sr. Chávez de considerar concesiones.
 
Esto será un tema de discusión cuando los ministros de relaciones exteriores y gobernantes de países de América Latina se reunen en Quito la próxima semana para la toma de posesión del nuevo presidente de Ecuador.
 
Pero funcionarios Venezolanos importantes ya han expresado sus sospechas acerca de las intenciones de la administración (Bush).
 
"Confiamos en que los EE.UU. no van a tomar una posición que dividiría este país en pro-Americanos y anti-Americanos", dijo el ministro de relaciones exteriores de Venezuela, Roy Chaderton, en una entrevista. "Queremos que ellos respeten nuestro gobierno democráticamente electo."
 
La constitución Venezolana permite una revocación del mandato en la mitad del período presidencial, la cual, en el caso del Sr. Chávez, podrá efectuarse en Agosto. La oposición ha manifestado que esto es demasiado tarde.
 
Podrá legislarse sobre una enmienda constitucional para permitir elecciones adelantadas, pero el Sr. Chávez ha rechazado esta idea. Una tercera opción consistiría en un referendo no vinculante acerca de la popularidad del Sr. Chávez en Febrero. La oposición está procediendo con planes correspondientes, pero el Sr. Chávez ha retado su constitucionalidad.
 
Funcionarios norteamericanos dicen que no les importa cual opción electoral se acepte, siempre y cuando se logre un acuerdo que pone fín a las confrontaciones violentas que han ocurrido y que permita la reanudación de la producción petrolera.
 
"Esto es un momento increíblemente importante en la historia de Venezuela", dijo un funcionario importante del Departamento del Estado. "Ahora están pasando cosas que van a afectar a Venezuela para décadas: sus relaciónes en materia energética con los EE.UU., la estructura de PDVSA, la integridad y credibilidad de sus instituciones democráticas --- todas estas cosas están en juego."
 
Pero muchos expertos latinoamericanos dicen, que los esfuerzos de la administración han sido pocos, y han llegado tarde. Argumentan, que la administración Bush, distraída por Iraq, ha permitido que fermentasen los problemas de Venezuela.
 
Otros dicen que la administración ha metido la pata dos veces durante el año pasado, lo que ha llevado a un deterioro de su credibilidad ante el Sr. Chávez y otros líderes latinoamericanos: En abril, al aparentemente apoyar un intento de golpe de Estado en contra del gobierno de Chávez, y en diciembre al juntarse brevemente al llamado de la oposición por elecciones adelantadas.
 
Adicionalmente, el escritorio del Departamento del Estado para asuntos de América Latina ha sido sin líder durante gran parte del paro. El último Secretario Asistente del Estado para Asuntos del Hemisferio Occidental, Otto J. Reich, ha sido reasignado en noviembre después del vencimiento de su asignación temporal. La Casa Blanca pretende nombrar a Roger F. Noriega, el representante ante la OEA, para reemplazarlo.
 
"Aquí no hay nadie en el timón", aseveró Moisés Naím, el Venezolano quien es el editor de la revista Política Exterior (Foreign Policy).  
 
Algunos analistas petroleros argumentan, que la administración debería haberse movido más rápido para estabilizar el mercado petrolero. Estos analistas, junto a algunos miembros del Congreso, han urgido a la administración para que libere el petróleo de la Reserva Estratégica Petrolera.
 
Hasta un "préstamo" relativamente moderado de entre 20 y 30 millones de barriles para las refinerías americanas estabilizaría los precios y suavizaría las interrupciones del suministro a corto plazo, dándoles tiempo a los países miembros de la OPEP para aumentar la producción. Normalmente el petróleo del Golfo Pérsico tarda entre 30 a 45 días en llegar a EE.UU.
 
El impacto de la crisis Venezolana ha sido enormemente subestimado por funcionarios y consumidores, dijeron expertos petroleros. Venezuela solía exportar 2,7 millones de barriles diarios, de los cuales 1,5 habían sido destinados para EE.UU., equivalente al 14 por ciento de las importaciones de crudo de los EE.UU.
 
Ahora, Venezuela dice producir alrededor de 600,000 barriles diarios, aún cuando expertos de afuera estiman el volumen en menos de 400,000 barriles.
 
Esto quiere decir, que más de dos millones de barriles diarios del crudo Venezolano han sido removidos del mercado global, convirtiéndose ésto en la peór interrupción de suministro de petróleo desde la guerra del Golfo Pérsico en 1991, dijeron expertos.
 

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